Amerikkalaisen jalkapallon liigat ja turnaukset

Amerikkalaisen jalkapallon ystäville varmaankin tutuin liiga on NFL eli National Football League. Se on Yhdysvalloissa toimiva ammattilaisliiga, jossa on yhteensä 32 joukkuetta. Liiga on jaettu kahteen niin sanottuun konferenssiin, jossa pelaa 16 joukkuetta. Nämä konferenssit ovat NFC (National Football Conference) ja AFC (American Football Conference).

Vuonna 2002 tehtiin uudistus, jonka jälkeen joukkueet ovat maantieteellisesti jakautuneet tasaisesti. Edellä mainitut konferenssit on puolestaan jaettu neljään divisioonaan, jotka ovat West, South, North ja East. Divisioonat on siis rajattu maantieteellisten sijaintien perusteella.

NFL-sarjan historiasta voi mainita ainakin sen verran, että liiga perustettiin vuonna 1920. Sen nimi oli ensin ”American Professional Football Association”, mutta nykyisen nimensä se jo kaksi vuotta myöhemmin vuonna 1922.

NFL-sarjan pelikausi kruunaa syksyn

%d0%ba%d0%b5273Joka vuosi syyskuun alussa ovat monet jalkapallofanit valmiina, kun liigan runkosarja alkaa. Sarjan aikana jokainen joukkue pelaa 16 ottelua, ja jokaisen divisioonan joukkueet kohtaavat toisensa kuusi kertaa (kolme vieras- ja kolme kotiottelua). Loput 10 ottelua muodostuvat niin sanotulla kiertävällä periaatteella, jossa neljä kunkin divisioonan joukkuetta kohtaavat toisensa jostakin toisesta konferenssista. Vastustajat valitaan aikaisemman pelikauden sijoitusten perusteella.

Ensin pelataan runkosarja, ja sen päätteeksi molemmista konferensseista pääsee kuusi joukkuetta seuraavassa tammikuussa pelattaviin pudotuspeleihin. Pudotuspeleissä ratkaistaan ”kerrasta poikki” -tyylillä aina jatkoon menijä. Kun pudotuspelit on pelattu, ovat kummankin konferenssin mestarit selvillä.

Pudotuspelien jälkeen täytyykin selvittää enää koko liigan mestari. Nämä kaksi mestariehdokasta kohtaavat toisensa Super Bowl -loppuottelussa, joka on NFL-liigan tärkein ottelu. Maailmalla laajasti seuratun ottelun pelipaikka on ennalta määrätty, ja sen aikana järjestetään myös mm. musiikkiesityksiä.

Liigassa on myös muita merkittäviä otteluita, joista yksi on Pro Bowl. Se on niin sanottu tähdistöottelu, ja siihen valitaan pelaajat kummankin konferenssin sarjajoukkueista. Pelaajat eli tähdistö valitaan äänestämällä, ja äänestykseen osallistuvat yleisö, pelaajat ja valmentajat.

NFL-sarjan suosio

Vaikka NFL ei ole kovin tunnettu monissakaan maissa Pohjois-Amerikan ulkopuolella, on se Yhdysvalloissa ja Kanadassa sitä vastoin äärimmäisen suosittu. Sitä on sanottu maailman katsotuimmaksi urheiluliigaksi.

Esimerkiksi vuonna 2005 runkosarjan otteluita kävi katsomassa keskimäärin 66 500 henkilöä ottelua kohti. Jos otetaan vertailukohteeksi vaikkapa perinteinen jalkapallo, jota yleisesti pidetään maailman suosituimpana palloilulajina, Saksan Bundesliiga häviää selvästi katsojamäärissä tällä luvulle. Bundesliigan otteluita käy nimittäin seuraamassa keskimäärin noin 40 000 katsojaa. Bundesliiga onkin toisiksi suosituin liiga NFL-sarjan jälkeen.

IFAF

%d0%ba%d0%b5274IFAF on lyhenne nimityksestä International Federation of American Football, ja se tunnetaan myös nimellä IFAF World Cup. Sarjan turnaukset järjestetään kerran vuodessa, ja siinä pelaavat turnaukseen osallistuvien maiden maajoukkueet. Maailmassa on 54 valtiota, joissa pelataan amerikkalaista jalkapalloa, mutta niistä vain 12 täyttää vaadittavat kriteerit, jotka täyttämällä ne voivat osallistua turnaukseen. Se on tosin huomattavasti enemmän, kuin turnauksen ensimmäisenä vuotena 1999, jolloin joukkueita oli mukana vain 4. Esimerkiksi vuonna 2015 turnauksessa olivat mukana: USA, Australia, Brasilia, Panama, Ruotsi, Saksa, Itävalta, Ranska, Meksiko, Etelä-Korea, Marokko Japani ja Egypti.

Aikaisempina vuosina mukana ovat olleet myös esimerkiksi Kanada. Vaikka Suomi on yksi aktiivisimpia maita amerikkalaisen jalkapallon saralla Euroopassa, ei suomalaista joukkuetta ole vielä toistaiseksi IFAF World Cupissa nähty. Tilanne saattaa kuitenkin jonakin päivänä muuttua, ja monien mielestä se on lähempänä tässä lajissa kuin esimerkiksi perinteisen jalkapallon osalta. Toivotaan, että näin joskus käy, ja näemme myös Suomen joukkueen siellä.